Muere Roger Guillemin, 100 años, científico ganador del Nobel agitado por las rivalidades

Roger Guillemin, un neurocientífico que fue codescubridor de las inesperadas hormonas con las que el cerebro controla muchas funciones corporales, murió el miércoles en un centro de residencia para personas mayores en San Diego. Tenía 100 años.

Su muerte fue confirmada por su hija Chantal Guillemin.

La carrera del Dr. Guillemin estuvo marcada por dos competencias espectaculares que alteraron el serio mundo de la investigación endocrinológica. La primera fue una pelea de 10 años con su antiguo socio, Andrew V. Schally, que terminó en empate cuando ambos compartieron la mitad del Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1977. (La otra mitad fue para la física médica estadounidense Rosalyn Yalow para investigaciones no relacionadas).

La segunda competencia comenzó poco después, cuando Wylie Vale Jr., antiguo colaborador y protegido del Dr. Guillemin, instaló un laboratorio rival en el mismo campus del Instituto Salk de Estudios Biológicos de San Diego, donde ambos trabajaban, hundiendo aún más al Dr. Guillemin. otro período de intensa lucha científica.

Roger Charles Louis Guillemin (pronunciado con g dura, GEE-eh-mah) podría haber seguido una tranquila carrera como médico de familia en la ciudad francesa de Dijon, la capital de la región de Borgoña, donde nació el 11 de enero de 1924. , y donde asistió a escuelas públicas y luego a la escuela de medicina. Pero un encuentro casual con Hans Selye, un experto en la reacción del cuerpo al estrés, lo llevó a Montreal, donde conoció la investigación médica en el recién creado Instituto de Medicina y Cirugía Experimental del Dr. Selye en la Universidad de Montreal.

Allí se interesó en un importante problema de la época: el de cómo el cerebro controla la glándula pituitaria, el órgano maestro que indica la producción de las otras glándulas principales del cuerpo.

La pituitaria se encuentra en una pequeña bolsa de hueso justo debajo de una región central del cerebro llamada hipotálamo. Nadie pudo encontrar ningún nervio que conectara el hipotálamo con la pituitaria, por lo que una conjetura alternativa fue que el hipotálamo podría controlar la pituitaria con hormonas. Pero muchos biólogos se negaron a creer que el cerebro pudiera producir hormonas como una simple glándula.

Las hormonas postuladas se denominaron factores liberadores porque posiblemente hacían que la pituitaria liberara sus propias hormonas.

En 1954, el Dr. Guillemin hizo una observación crítica: las células pituitarias cultivadas en recipientes de vidrio no producirían hormonas a menos que se cultivaran células del hipotálamo con ellas. El hallazgo apoyó la idea de los factores liberadores y el Dr. Guillemin estaba decidido a demostrarlo. Se trasladó al Baylor College of Medicine de Houston, donde intentó aislar los factores liberadores postulados del hipotálamo de ganado sacrificado en un matadero kosher.

El éxito se le escapó y en 1957 se asoció con otro joven investigador, Andrzej V. Schally, conocido como Andrew. Los dos trabajaron juntos durante cinco años, pero los misteriosos factores liberadores frustraron sus mejores esfuerzos. La sociedad se rompió. El Dr. Schally se trasladó al Hospital de Asuntos de Veteranos de Nueva Orleans. El Dr. Guillemin finalmente contrató a dos investigadores clave en Baylor: el Dr. Vale como fisiólogo y Roger Burgus como químico, quienes serían los pilares de sus esfuerzos durante los siguientes 10 años.

Trabajando de forma independiente, el Dr. Guillemin y el Dr. Schally decidieron que necesitaban un número mucho mayor de hipotálamos para extraer cantidades suficientes de factor liberador. Cada uno convirtió su laboratorio en una planta de procesamiento semiindustrial, con la ayuda de fondos de investigación del gobierno liberal que estuvieron disponibles después de que la Unión Soviética lanzó el Sputnik, el primer satélite espacial artificial, en 1957. El Dr. Guillemin finalmente procesó más de dos millones de hipotálamos de oveja. , y el Dr. Schally trabajó en la misma escala con cerebros de cerdo.

La rivalidad entre ambos equipos fue intensa, especialmente en cuestiones de crédito científico. “Permítame recordarle también”, le escribió el Dr. Schally al Dr. Guillemin en una carta de 1969, “sus ataques científicos deliberados, repetidos y personales contra mí, así como su constante falta de reconocimiento de nuestras contribuciones”.

Más tarde, el Dr. Schally le dijo a un entrevistador: “Podría ser un socio igualitario para él, pero él quería que yo fuera su esclavo”.

Los factores liberadores existen en cantidades tan pequeñas en el cerebro que apenas eran detectables con las técnicas de la época. Una sola huella dactilar dejada en un cristal contenía suficientes aminoácidos (los componentes de los factores liberadores) como para arruinar todo un experimento. Después de siete años más de esfuerzo, ni el Dr. Guillemin ni el Dr. Schally lograron aislar un factor liberador. Otros investigadores dijeron que el gobierno, que había estado financiando el trabajo de los dos hombres durante años, debería dejar de desperdiciar su dinero. Dijeron que había más pruebas del monstruo del Lago Ness.

En 1969, el comité de científicos que asesoraba a los Institutos Nacionales de Salud sobre investigaciones endocrinológicas convocó una reunión para prepararse para cortar el apoyo a los dos laboratorios. Pero unos días antes de la reunión, el Dr. Burgus hizo un avance significativo hacia la identificación de la estructura química del factor liberador que controla la glándula tiroides a través de la pituitaria. En unos pocos meses, los equipos de Schally y Guillemin habían identificado plenamente el factor liberador, conocido como TRF, y se evitó el corte de financiación.

Ahora comenzó una carrera para encontrar un segundo factor liberador, el FRF, que controlara los sistemas reproductivos del cuerpo. El equipo del Dr. Schally fue primero por poco, pero el Dr. Guillemin luego se recuperó al descubrir un factor de liberación involucrado en el control del crecimiento del cuerpo.

El Dr. Guillemin tuvo éxito porque había identificado un problema crítico que él y el Dr. Schally habían perseguido contra todo pronóstico, mientras que investigadores más conocidos habían fracasado. La identificación de los factores liberadores fue un acontecimiento importante en la medicina, y el comité del Nobel en Estocolmo otorgó debidamente su premio por el logro.

El Dr. Guillemin tuvo poco tiempo para dormirse en los laureles. Su equipo de investigación se había desilusionado con su incesante búsqueda de la gloria científica. Más tarde, el Dr. Vale se quejó de «qué infierno puede ser a veces para las personas que quedan atrapadas en la picadora de carne, produciendo más y más carne». gloria para Guillemin, especialmente si tú eres la carne”.

El Dr. Vale instaló su propio laboratorio en el Instituto Salk en 1977 (el Dr. Guillemin había establecido uno allí en 1970), y los endocrinólogos presenciaron el espectáculo de otra furiosa rivalidad, esta vez entre el Dr. Guillemin y su protegido. Compiten para encontrar los factores liberadores conocidos como CRF, que interviene en el estrés, y GRF, que estimula el crecimiento. Ambos tuvieron éxito, aunque el laboratorio del Dr. Vale fue el primero en cada caso.

En 1951, el Dr. Guillemin se casó con Lucienne Jeanne Billard, quien había sido su enfermera durante un ataque casi fatal de meningitis tuberculosa en Montreal. Murió en 2021, también a los 100 años.

Además de su hija Chantal, le sobreviven otras cuatro hijas, Hélène Guillemin Weiss, Cece Chambless y Claire y Elisabeth Guillemin; a su hijo, François; y cuatro nietos.

Posteriormente, el Dr. Guillemin y el Dr. Vale se reconciliaron y se hicieron amigos cercanos. En un homenaje en el cumpleaños número 65 del Dr. Vale, el Dr. Guillemin, muy consciente de la ironía de competir con su “hijo científico”, citó el análisis de Freud del mito de Edipo: “Parte de cualquier hijo que se precie está planeando el asesinato del padre al que ama y tomando su reino”.

Kellina Moore contribuyó con el reportaje.